We didn’t start the plastic crisis, but together, we can end it

GAIA members in the Global South tackle the plastic crisis head-on at INC-3 for a Globally Binding Plastics Treaty 

Global South Representatives at INC-3 Media Briefing

14 November 2023 – Nairobi, Kenya – As the third session of the Intergovernmental Negotiating Committee (INC) on Plastic Pollution begins this week to negotiate a global plastics treaty, the Global Alliance for Incinerator Alternatives (GAIA) hosted a media briefing to voice the demands of the Global South. Featuring representatives from a coalition of civil society organizations, including Acción Ecológica México, Aotearoa Plastic Pollution Alliance/New Zealand Product Stewardship Council/Massey University Political Ecology Research Centre, Asociación Nacional de Recicladores de Chile, Consumers’ Association of Penang and Sahabat Alam Malaysia, Foundation For Environment And Development, GAIA Latin America & the Caribbean, Green Africa Youth Organisation, South African Waste Pickers Association, and the Sustainable Research and Action for Environmental Development, this united front of civil society organizations have called on their leaders to urgently address the plastic crisis. 

With the problem escalating to massive proportions, the INCs stand as a decisive turning point in the battle against plastic pollution. These negotiations are not only an opportunity to address environmental concerns but also to tackle issues that affect the health and rights of individuals and communities. One of these issues is waste colonialism, which is the practice of illegal exporting of waste, from economically powerful countries in the Global North, to lower-income countries in the Global South, who are ill-equipped to handle this waste. In Latin America and the Caribbean, the trade of waste is extensive. In the period from 2018 to 2021, the shipment of plastic garbage to Mexico had a growth of 121%, according to a 2023 report. 

Alejandra Parra, GAIA Latin America & the Caribbean’s  Zero Waste and Plastics Advisor says that, “To stop waste colonialism, we need to reduce plastics production. To make recycling really useful, we need to reduce plastics production. To manage waste in an environmentally healthy manner, we need to reduce plastics production. To achieve the climate goals, we need to reduce plastics production. To respect human rights and planetary boundaries, we need to reduce plastics production. And that is what we must achieve with this plastics treaty that is currently being negotiated. But some countries don’t want this and are acting so this process fails. That is why we need to unite our voices because we are the ones suffering the worst consequences of plastics pollution and we need to be heard.”

Emphasizing that the plastic crisis didn’t start with the Global South, speakers stressed the need to correct a narrative that unfairly singles them out as the main culprits of plastic pollution. This narrative overlooks the significant role of the Global North, which not only contributes heavily to plastic production but also exports toxic plastic waste to developing nations, often disguising this under the guise of “trade.” With many African countries struggling with extreme poverty, they fall victim to toxic, unrecyclable plastic waste, e-waste, textile waste, and a range of different technological false solutions from corporations to attain economic development. 

Merrisa Naidoo, GAIA/BFFP  Africa Plastics Campaigner, underscores this point, stating, “Colonialism continues to manifest on the African continent in the form of ‘waste trade’ that permits the importation of toxic and non-recyclable waste into the continent from Global North countries.”

In detailing the situation in Africa, she explains, “Every day, markets in Accra, Ghana, and rivers in Kenya are inundated with Europe’s addiction for fast fashion, particularly plastic fiber-based apparel. This unjust practice places economic, social, and environmental burdens on Africa and its future generations. It reflects a disregard for Africa’s sovereignty and the laws in place to protect its people. Therefore, the Global Plastics Treaty must prioritize closing trade loopholes through a global plastics trade tracking system, imposing trade bans on plastics and associated chemicals post-phase-out, and strengthening the Y48 listing of plastics waste in Annex II of the Basel Convention to explicitly include paper waste contaminated with plastics, textiles, and refuse-derived fuel (RDF) to halt the dumping of these mixed plastic wastes on the continent. Africa is not a dumping ground!””

In addition, the Global South is advocating for a comprehensive set of crucial measures. These include reducing plastic production, discontinuing harmful technologies like incineration, imposing strict limits on toxic chemicals in plastics, and adopting a transparent approach to chemical use. The delegation underscores the importance of a just transition, the implementation of mandatory Extended Producer Responsibility (EPR) based on the Zero Waste hierarchy, and a steadfast commitment to translating policies into practical operational regulations. These mechanisms are important to preserve traditional knowledge within the Global South, which has abided by principles of preservation and reuse for centuries. Our investment in these systems will allow us to return to regenerative indigenous knowledge that illustrates understanding and respect for the unique ecosystems in which we live. 

Arpita Bhagat, GAIA Asia Pacific’s Plastic Policy Officer, emphasizes, “Prior to the industry introducing toxic plastics into our local systems, causing harm to our land and sea; cultures in the Asia and Pacific region prioritized co-existing with nature. This cultural value has also positioned us at the forefront of adopting Zero Waste solutions.”

She goes on to say, “The most significant opportunity for addressing global plastics pollution lies in an international agreement. This agreement should advocate for a policy mechanism mandating the transition away from plastics. We need a treaty grounded in human rights and justice, recognizing the role of petrochemicals in plastics by mandating a reduction in production, banning harmful chemicals and polymers, and discontinuing polluting technologies like incineration, plastics-to-fuel, and chemical recycling. Moreover, it should underscore scaling up reuse, safeguarding indigenous peoples’ rights, and facilitating a just transition for informal workers and waste pickers away from plastics and into Zero Waste systems. To ensure the effectiveness of this instrument, a conflict of interest policy is essential to prevent the industry’s disproportionate influence on negotiations and avoid maintaining the status quo.”

Furthermore, the delegation further underlines the importance of inclusion by advocating for the participation of Waste Pickers, Indigenous Peoples, and Frontline Communities. Their focus extends to under-represented African, Asian, and Small Island Developing States (SIDS) countries, in addition to advocating for greater involvement of women and youth in global efforts to combat plastic pollution. Moreover, the delegation calls for the establishment of robust financial mechanisms to support the effective implementation of these essential measures.

The Global South is calling on the INC-3 delegates to create a strong, comprehensive, and globally binding plastics treaty that respects health, human rights, and centers justice with due consideration to the realities of the Global South. This approach underscores the interconnectedness of the plastic lifecycle, environmental justice, and the rights of marginalized communities.

14 de noviembre de 2023 – Nairobi, Kenia – Con motivo del inicio de la tercera sesión del Comité Intergubernamental de Negociación (INC por sus siglas en inglés) para negociar un tratado mundial para prevenir la contaminación por  plásticos, la Alianza Global para Alternativas a la Incineración (GAIA) organizó una rueda de prensa para dar voz a las demandas del Sur Global. Con la participación de representantes de un grupo de organizaciones de la sociedad civil, entre ellas Acción Ecológica México, Aotearoa Plastic Pollution Alliance, New Zealand Product Stewardship Council, Massey University Political Ecology Research Centre, Asociación Nacional de Recicladores de Chile, Consumers’ Association of Penang and Sahabat Alam Malaysia, Foundation For Environment And Development, GAIA América Latina y el Caribe, Green Africa Youth Organisation, Asociación de Recicladores de Sudáfrica y Sustainable Research and Action for Environmental Development, este frente de organizaciones de la sociedad civil hizo un llamado a sus tomadores de decisiones para que aborden urgentemente la crisis del plástico. 

Dado que el problema está alcanzando proporciones masivas, las sesiones de los INC suponen un punto de inflexión decisivo en la batalla contra la contaminación por plásticos. Estas negociaciones no sólo brindan la oportunidad de abordar las preocupaciones medioambientales, sino también las cuestiones que afectan a la salud y los derechos de las personas y las comunidades. Uno de estos problemas es el colonialismo de la basura, que es la práctica de exportar ilegalmente residuos de países económicamente poderosos del Norte Global a países de ingresos más bajos del Sur Global, que no cuentan con la infraestructura necesaria para manejar estos residuos. En América Latina y el Caribe, el comercio de residuos es una práctica extendida. Por ejemplo, en el periodo de 2018 a 2021, el envío de basura plástica a México tuvo un crecimiento del 121%, según un informe de 2023

Alejandra Parra, Asesora en plástico y basura cero de GAIA América Latina y el Caribe, afirma que “para acabar con el colonialismo de la basura, necesitamos reducir la producción de plásticos. Para que el reciclaje sea realmente útil, necesitamos reducir la producción de plásticos. Para gestionar los residuos de una manera ambientalmente sana, necesitamos reducir la producción de plásticos. Para alcanzar los objetivos climáticos, debemos reducir la producción de plásticos. Para respetar los derechos humanos y los límites planetarios, necesitamos reducir la producción de plásticos. Y eso es lo que debemos conseguir con este tratado de plásticos que se está negociando actualmente. Pero algunos países no quieren esto, y están actuando para que este proceso fracase. Por eso necesitamos unir nuestras voces, porque somos los que sufrimos las peores consecuencias de la contaminación por plásticos y necesitamos que se nos escuche.”

Subrayando que la crisis del plástico no empezó en el Sur Global, las y los panelistas insistieron en la necesidad de corregir la narrativa que injustamente les señala como los principales culpables de la contaminación plástica. Esta narrativa pasa por alto la responsabilidad del Norte Global, que no sólo contribuye en gran medida a la producción de plástico, sino que también exporta residuos plásticos tóxicos a países en vías de desarrollo, a menudo disfrazado bajo la etiqueta de “comercio”. Muchos países africanos luchan contra la pobreza extrema y son víctimas de los residuos plásticos tóxicos y no reciclables, los residuos electrónicos, los residuos textiles y toda una serie de falsas soluciones tecnológicas de las empresas para alcanzar el desarrollo económico. 

Merrisa Naidoo, campañista de plásticos de GAIA/BFFP en África, subraya este punto al afirmar: “El colonialismo sigue manifestándose en el continente africano en forma de “comercio de residuos” que permite la importación de residuos tóxicos y no reciclables al continente desde los países del Norte Global”.

Al detallar la situación en África, explica: “Cada día, los mercados de Accra (Ghana) y los ríos de Kenia se ven inundados por la adicción europea a la moda rápida, en particular a las prendas hechas de fibras de plástico. Esta práctica injusta supone una carga económica, social y medioambiental para África y sus futuras generaciones. Refleja un desprecio por la soberanía de África y las leyes vigentes para proteger a su población. Por lo tanto, el Tratado global de plásticos debe dar prioridad al cierre de las lagunas legales del comercio a través de un sistema mundial de seguimiento del comercio de plásticos, la imposición de prohibiciones comerciales de plásticos y productos químicos asociados después de su eliminación, y el fortalecimiento de la lista Y48 de residuos plásticos en el Anexo II del Convenio de Basilea para incluir explícitamente los residuos de papel contaminados con plásticos, textiles y combustibles derivados de residuos (CDR) para detener el vertido de estos residuos plásticos mezclados en el continente. África no es un vertedero.”

Además, el Sur Global aboga por un amplio conjunto de medidas cruciales. Entre ellas figuran la reducción de la producción de plásticos, el abandono de tecnologías nocivas como la incineración, la imposición de límites estrictos a las sustancias químicas tóxicas en los plásticos y la adopción de un enfoque de transparencia sobre el uso de sustancias químicas. La delegación subraya la importancia de una transición justa, la aplicación obligatoria de la Responsabilidad Extendida del Productor (REP) basada en la jerarquía basura cero, y un compromiso firme para traducir las políticas en normativas operativas prácticas. Estos mecanismos son importantes para preservar el conocimiento tradicional en el Sur Global, que ha acatado los principios de preservación y reutilización durante siglos. Nuestra inversión en estos sistemas nos permitirá volver a un conocimiento indígena regenerativo que ilustre la comprensión y el respeto por los ecosistemas únicos en los que vivimos. 

Arpita Bhagat, responsable de Política de plásticos de GAIA Asia Pacífico, subraya: “Antes de que la industria introdujera plásticos tóxicos en nuestros sistemas locales, causando daños a nuestra tierra y nuestro mar; las culturas de la región de Asia y el Pacífico priorizaban la coexistencia con la naturaleza. Este valor cultural también nos ha situado a la vanguardia de la adopción de soluciones de Basura Cero.”

Y añade: “La oportunidad más importante para abordar la contaminación mundial por plásticos reside en un acuerdo internacional. Este acuerdo debería abogar por un mecanismo político que obligue a abandonar los plásticos. Necesitamos un tratado basado en los derechos humanos y la justicia, que reconozca el papel que juega la industria petroquímica en los plásticos y obligue a reducir su producción, prohíba los productos químicos y polímeros nocivos, y ponga fin a tecnologías contaminantes como la incineración, la conversión de plásticos en combustible y el reciclado químico. Además, debería hacer hincapié en el aumento de la reutilización, la salvaguarda de los derechos de los pueblos indígenas y la facilitación de una transición justa para los trabajadores informales y los recicladores, alejándose de los plásticos y hacia sistemas de Basura Cero. Para garantizar la eficacia de este instrumento, es esencial tener una política acerca del conflicto de intereses que impida la influencia desproporcionada de la industria en las negociaciones y evite que se perpetúe el “statu quo”.

Además, la delegación subraya la importancia de la inclusión abogando por la participación de los recicladores, los pueblos indígenas y las comunidades de primera línea. Su atención se extiende a los países subrepresentados de África, Asia y los Pequeños Estados Insulares en Desarrollo (PEID), además de abogar por una mayor participación de las mujeres y los jóvenes en los esfuerzos mundiales para combatir la contaminación por plásticos. Además, pide que se establezcan mecanismos financieros sólidos para apoyar la aplicación efectiva de estas medidas esenciales.

El Sur Global hace un llamamiento a los delegados del INC-3 para que elaboren un tratado sobre plásticos sólido, exhaustivo y vinculante a escala mundial que respete la salud, los derechos humanos y centre la justicia teniendo debidamente en cuenta las realidades del Sur Global. Este enfoque subraya la interconexión entre el ciclo de vida del plástico, la justicia medioambiental y los derechos de las comunidades marginadas.


Media Contacts:

GAIA Africa: Carissa Marnce, +27 76 934 6156,  carissa@no-burn.org

GAIA Asia Pacific: Sonia G. Astudillo, +63 9175969286, sonia@no-burn.org

GAIA América Latina: Camila Aguilera, +56 9 5 111 1599; camila@no-burn.org 

About GAIA:

GAIA is a network of grassroots groups as well as national and regional alliances representing more than 1000 organizations from 92 countries. With our work we aim to catalyze a global shift towards environmental justice by strengthening grassroots social movements that advance solutions to waste and pollution. We envision a just, Zero Waste world built on respect for ecological limits and community rights, where people are free from the burden of toxic pollution, and resources are sustainably conserved, not burned or dumped. www.no-burn.org

GAIA es una red de grupos de base y alianzas nacionales y regionales que representan a más de 1.000 organizaciones de 92 países. Con nuestro trabajo pretendemos catalizar un cambio global hacia la justicia medioambiental fortaleciendo los movimientos sociales de base que promueven soluciones a los residuos y la contaminación. Imaginamos un mundo justo, de Basura Cero, construido sobre el respeto a los límites ecológicos y los derechos comunitarios, donde las personas estén libres de la carga de la contaminación tóxica y los recursos se conserven de forma sostenible, no se quemen ni se viertan. www.no-burn.org